¿Debemos esperar una vacuna contra el coronavirus?

Por Miguel Velázquez

Desde el comienzo de la pandemia de COVID-19, el mundo ha estado esperando el desarrollo de una posible vacuna contra la enfermedad. Se han lanzado varios ensayos y se han firmado acuerdos de fabricación, mientras que los informes sobre el tema son confusos. Algunos de ellos afirman que podría estar lista tan pronto como en septiembre de este año, otro proyecto que estará disponible para el 2021 o posiblemente no podríamos ver ninguno, ya que los coronavirus "no tienden a desencadenar una inmunidad duradera".

Por ejemplo, Jonathan Van-Tam, subdirector médico de Inglaterra, ha dicho recientemente: "No podemos estar seguros de que nos darán una vacuna".

"Ahora mismo no tenemos ni idea de qué tipo de respuesta inmunológica puede proteger contra el SARS-CoV-2,"

Hildegund Ertl, profesora del Centro de Vacunación e Inmunoterapia de Wistar, EE.UU.

Sin embargo, con tantos científicos y expertos trabajando sin descanso para encontrar la cura, parece imposible no encontrar una solución. Según la Universidad de Cornell, en la carrera por encontrarla hay opciones con las mejores posibilidades. La vacuna China de adenovirus CanSino actualmente lidera el paquete, aunque hubo un notable tropiezo en sus resultados del 22 de mayo. Además, la candidata a vacuna de adenovirus de la Universidad de Oxford ha pasado al segundo lugar, atrayendo recientemente una apuesta de 1.000 millones de dólares de BARDA. Los resultados del 20 de mayo del candidato a la vacuna de ADN de Inovio también parecían muy prometedores.

"Si bien es esencial que las vacunas COVID-19 avancen a tiempo para utilizarlas en esta pandemia actual, también debemos reconocer que existen posibles problemas de seguridad que podrían retrasar el camino del desarrollo clínico y las pruebas", explicó Peter J. Hotez, profesor del Centro para el desarrollo de vacunas del Hospital Infantil de Texas, EE. UU., en un estudio publicado por la revista Nature.

Los investigadores de la Escuela de Medicina Baylor y del Hospital Infantil de Texas han descubierto que el diseño de vacunas puede enfrentar desafíos específicos y que los enfoques de desarrollo de vacunas requieren una comprensión de cómo el sistema inmunológico responde naturalmente a una infección específica, así como también de cómo las vacunas podrían desencadenar respuestas protectoras específicas.

"Creemos que necesitamos tener muchos candidatos, plataformas y ensayos de vacunas, para poder evaluar tantas opciones de vacunas como sea posible para seleccionar las más apropiadas y probar que son las más efectivas y seguras", agregó Hotez.

Para saber más sobre el tema, Metro conversó con Hildegund Ertl, profesora del Centro de Vacunación e Inmunoterapia de Wistar, EU.

3 PREGUNTAS PARA…

Hildegund Ertl,
profesora del Centro de Vacunación e Inmunoterapia de Wistar, EE.UU.

¿Qué tan cerca estamos de encontrar una cura para COVID-19?

– Actualmente hay más de 100 vacunas en pruebas preclínicas, lo que significa que han sido construidas y están siendo probadas en diferentes modelos animales como ratones, hámsteres o monos. Algunas de ellas han avanzado en la clínica hasta la fase I de ensayos, que son típicamente pequeños ensayos en humanos con diferentes dosis de vacunas que aseguran que la vacuna es segura. Estos ensayos, que generalmente se llevan a cabo en adultos jóvenes y sanos, también probarán la inducción de respuestas inmunes como una lectura secundaria. Tres vacunas han entrado en los denominados ensayos de fase II o II/III, que evalúan la inmunogenicidad, es decir, comprueban si la vacuna induce respuestas inmunitarias específicas al SARS-CoV-2, como anticuerpos neutralizantes o linfocitos asesinos que puedan proteger.

Hildegund Ertl, profesora del Centro de Vacunación e Inmunoterapia de Wistar, EE.UU. Hildegund Ertl, profesora del Centro de Vacunación e Inmunoterapia de Wistar, EE.UU. / Foto: Cortesía

En este momento no tenemos ni idea de qué tipo de respuesta inmune puede realmente proteger contra el SARS-CoV-2. Los ensayos que son lo suficientemente grandes también pueden evaluar la eficacia de la vacuna, que prueba si la vacuna protege. Las pruebas de eficacia fiables dependen de cuántas personas se infectan en el grupo de placebo, el grupo que no recibe la vacuna contra el SARS-CoV-2, sino una vacuna o solución salina irrelevante. Si la incidencia es baja, es posible que el ensayo no pueda responder a esa pregunta. En este momento hay tres vacunas en fase II/III: la vacuna de ARNm de Moderna, la vacuna de adenovirus de chimpancés de Oxford y la vacuna de adenovirus humano de serotipo 5 de CanSino Biologics.

 ¿Podríamos verla en 2020?

– Eso no sucederá. ¿Tendremos una vacuna para el 2021? Si todo va realmente bien y una de las 3 vacunas que ahora mismo están entrando en las pruebas de fase II/III muestra eficacia, sí podríamos, pero eso sólo será el comienzo. Uno entonces tiene que hacer millones de dosis y entregarlas, lo que lleva tiempo. Hay que convencer a la gente de que es una buena idea vacunarse y sabemos que hay mucha resistencia a las vacunas en la población. Por último, pero no menos importante, la vacuna tiene que ser monitoreada para asegurar que es realmente segura. Si el número de eventos adversos graves debidos a una vacuna es muy bajo, puede que no se detecten durante los ensayos clínicos, especialmente si se toman atajos.

¿Cómo se puede acelerar el proceso?

– Las vacunas se inyectan en personas sanas para protegerlas contra un patógeno que puede que nunca cojan, por lo que las vacunas tienen que ser muy seguras. Nunca deberíamos tomar atajos, ni siquiera para una vacuna pandémica. Se está debatiendo la posibilidad de acortar la fase II/III del ensayo desafiando a los voluntarios de los ensayos de vacunas con el SARS-CoV-2.

En mi opinión, hasta que tengamos un tratamiento verdaderamente efectivo para el COVID-19 esto sería completamente irresponsable ya que si algo sale mal como la muerte en el grupo de placebo, nos haría retroceder y socavaría la fe en las vacunas y en la ciencia en general. Además, los ensayos clínicos tienen que ser diseñados para incluir a los ancianos y otras poblaciones vulnerables y no sólo a los jóvenes adultos sanos para obtener una imagen realista de su eficacia.

¿Cuáles son ejemplos de vacunas exitosas?

Hildegund Ertl le contó a Metro sobre los descubrimientos del Instituto Wistar que han llevado a la creación de vacunas para proteger a niños y adultos en los Estados Unidos y en todo el mundo de enfermedades generalizadas, debilitantes y que amenazan la vida.

  • Rubéola. También conocida como sarampión alemán, ya no amenaza la salud de los bebés estadounidenses. El profesor emérito Stanley A. Plotkin, M.D., del Instituto Wistar, comenzó a trabajar en la vacuna durante la década de 1960, después de que una pandemia de rubéola se extendiera por los Estados Unidos y Europa y dejara a unos 12.000 bebés sordos, ciegos o con ambos impedimentos. Su vacuna se puso a disposición en 1969 y su uso se generalizó en los países industrializados, lo que hizo que las tasas de infección de rubéola disminuyeran rápidamente. En 2005, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades declararon la erradicación de la rubéola en los Estados Unidos, dando crédito a la vacuna del Dr. Plotkin. Sin embargo, en los países en desarrollo, la rubéola sigue siendo una amenaza. En los países que no cuentan con fuertes programas de vacunación masiva, los brotes de rubéola siguen causando graves defectos de nacimiento, abortos espontáneos y mortinatos.
  • Rotavirus. La vacuna contra el rotavirus, codesarrollada por los investigadores de Wistar, está protegiendo a los niños de una enfermedad responsable de cientos de miles de casos de enfermedades y muertes infantiles en todo el mundo cada año. La vacuna fue aprobada y pasó a formar parte del programa de vacunación recomendado para los bebés de los Estados Unidos en 2006.
  • Rabia. Wistar desempeñó un papel importante en el desarrollo de vacunas para prevenir las infecciones de rabia, que casi siempre son mortales. Cuando se administra rápidamente como parte del tratamiento posterior a la exposición, es casi 100 por ciento efectiva para prevenir la infección.

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