Así puedes ayudar a la NASA a encontrar vida extraterrestre

Incluso durante la pandemia de COVID-19, es posible buscar vida extraterrestre sólo con tu computadora

Por Daniel Casillas

Ahora puedes encontrar planetas fuera del sistema solar desde la comodidad de tu casa durante la cuarentena implementada debido a la emergencia de salud global. Esto se hizo posible con el proyecto ‘Planet Patrol’ de la NASA, que busca usuarios de Internet para ayudar a encontrar nuevos objetos espaciales en los que eventualmente se puedan encontrar vida extraterrestre. Como explica la agencia, esta plataforma de ciencia ciudadana permite a la gente colaborar con astrónomos profesionales mientras clasifican un conjunto de imágenes de estrellas recogidas por el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS, por su sigla en inglés).

"Los métodos automatizados de procesamiento de los datos de TESS a veces fallan en atrapar impostores que parecen exoplanetas", explicó Veselin Kostov, un científico investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y líder del proyecto. "El ojo humano es extremadamente bueno para detectar tales impostores, y necesitamos ciudadanos científicos que nos ayuden a distinguir entre los planetas parecidos y los genuinos”, agregó.

De esta manera, los voluntarios ayudarán a determinar qué fotografías de TESS incluyen señales de planetas potenciales y cuáles muestran imitaciones de planetas. El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito  recoge cientos de miles de instantáneas, cada una de las cuales contiene miles de planetas posibles, demasiados para que los científicos las examinen sin ayuda.

Aunque el trabajo de los voluntarios puede no ser fácil. Porque es difícil distinguir los planetas falsos de los reales cuando las señales de esos cuerpos celestes son muy débiles, cuando hay curvas de luz u otros factores que dificultan la clasificación.

Este tipo de programa ya ha dado grandes resultados. Por ejemplo, un becario de verano de Goddard ayudó recientemente a descubrir el primer planeta de la misión TESS que orbita alrededor de dos estrellas a través de otro programa de ciencia ciudadana llamado ‘Planet Hunters’.

“’Planet Hunters’ de TESS pide a los voluntarios que miren las curvas de luz, que son gráficos del brillo de las estrellas a lo largo del tiempo. El ‘Planet Patrol’ les pide que miren la imagen de TESS directamente, aunque planeamos incluir también curvas de luz para esas imágenes en el futuro", declaró Marc Kuchner, oficial de ciencia ciudadana de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA.

Para saber más, Metro habló con Veselin Kostov, líder de ‘Planet Patrol’.

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POR LOS NÚMEROS

5 mil
Los voluntarios forman parte de ‘Planet Patrol’, dos semanas después de su lanzamiento.

ENTREVISTA

 

Veselin Kostov Veselin Kostov

Veselin Kostov,
líder de proyecto ‘Planet Patrol’ e investigador científico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

P: ¿Qué es el Proyecto ‘Planet Patrol’?
– El ‘Planet Patrol’ es un nuevo proyecto de ciencia ciudadana destinado a examinar los candidatos a exoplanetas en tránsito de TESS. El objetivo del programa es la inspección visual y la clasificación de las imágenes que corresponden a cada tránsito de cada candidato a planeta de TESS. Funciona respondiendo a una serie de preguntas diseñadas para distinguir entre buenas imágenes con buenas mediciones y malas imágenes causadas por artefactos instrumentales y/o astrofísicos.

Q: ¿Por qué necesita ayuda para identificar exoplanetas?
– Estamos pidiendo ayuda a los ciudadanos científicos porque dichos artefactos pueden a menudo engañar y/o confundir los métodos de software que utilizamos para el análisis automatizado de datos. El ojo humano es realmente bueno para distinguir de forma rápida y fiable las imágenes buenas de las malas, mientras que los ordenadores pueden tener dificultades cuando los datos son ruidosos.

P: ¿Está teniendo éxito el proyecto, hasta ahora?
– El programa ha completado recientemente la clasificación de imágenes, y estamos analizando los datos. El programa ha sido extremadamente positivo y ha recibido mucho interés de la comunidad.

P: ¿Qué sigue?
– El siguiente proyecto es realizar una inspección visual de las ‘curvas de luz’ de todos los candidatos a exoplanetas en tránsito de TESS con el objetivo de descartar más adelante los falsos positivos debido a eclipses secundarios y/o variabilidad estelar.

Otros cuatro proyectos de ciencia ciudadana de la NASA

Además del ‘Planet Patrol’, la NASA tiene otros programas de los que puedes formar parte:

Sungrazer Project
Este proyecto de ciencia ciudadana permite a cualquier persona en el mundo convertirse en un descubridor de cometas.
https://sungrazer.nrl.navy.mil/

[email protected]
Permite buscar partículas interestelares en el aerogel de la nave espacial Stardust.
https://stardustathome.ssl.berkeley.edu/

Fireballs in the Sky
Puedes contribuir a los avistamientos de bolas de fuego a través de una aplicación para smartphone fácil de usar.
http://fireballsinthesky.com.au/about-us/

Disk Detective
Detecte los discos alrededor de las estrellas cercanas donde se forman y habitan los planetas.
https://www.zooniverse.org/projects/ssilverberg/disk-detective

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